Lourdes de Koster
Saltillo, Coah.- Los beneficios nutricionales que aporta el nopal lo convierten en un alimento barato, de fácil preparación y cultivo que en ciertas regiones de México se consume casi a diario.
Desde una ensalada hasta un postre de tuna se puede preparar en casa y existen investigaciones que revelan que el nopal -originario de este país- es demandado en continentes como el africano.

El nopal es ahora parte del paisaje natural y de los sistemas agrícolas de muchas regiones del mundo, según el profesor investigador de la UAAAN, Jesús Fuentes Rodríguez.

Explicó en entrevista que desde 1983 realiza trabajos científicos junto con Juan José López García y con la doctora María Elena Murillo, quien, por cierto, concluyó un libro con recetas para cada día del año en las que el ingrediente principal es el nopal.

Dijo que en al menos nueve ocasiones ha viajado a países como Eritrea, en Africa, a donde ha llevado la técnica de la siembra y cultivo de esta cactácea.

"Es muy satisfactorio que la universidad aporte para mejorar la alimentación en naciones del Continente Africano, donde el nivel de hambruna es alto y la gente allá enfrenta problemas de desnutrición muy severos".

Señaló que típicamente existen tres sistemas principales de producción: comunidades de nopal silvestre, huertas familiares y plantaciones comerciales intensivas.

Los nopales se han adaptado perfectamente a zonas áridas caracterizadas por condiciones secas, lluvia errática y suelos pobres expuestos a la erosión, funcionando como cosechas vitales en casos de sequía extremos para humanos y animales.

El investigador, quien fue nombrado coordinador regional para Norteamérica de la Red del Nopal de la FAO, señaló que algunas especies son inclusive consideradas como plantas naturalizadas en países como Sudáfrica y Australia, donde las condiciones ambientales son particularmente favorables.


FRUTA Y FORRAJE

En años recientes se han intensificado las plantaciones para fruta o producción de forraje, así como para vegetales o nopalitos y cochinilla, en muchos países de Africa, América, Asia y Europa.

Hay un creciente interés por la producción de nopal, con énfasis en el importante papel que desempeña para el éxito de sistemas agrícolas sustentables en zonas áridas y semiáridas, donde agricultores y ganaderos deben concentrarse en aquellas especies que pueden no sólo sobrevivir, sino producir económicamente.

Jesús Fuentes Rodríguez resaltó que el programa de investigación que realiza es apoyado por la FAO -Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y Alimentación-. El nopal se ha convertido en un recurso inagotable de productos y usos, inicialmente como planta silvestre, y después como cultivo de subsistencia y comercial, contribuyendo a la seguridad alimenticia de poblaciones en áreas agrícolas marginadas, principalmente en zonas rurales del país y
del continente.

Este planta, de cuyas 500 variedades 250 son mexicanas, es particularmente atractiva como alimento por su eficiencia al convertir el agua en materia seca y, por tanto, en energía digestible.

Este cacto es útil no sólo porque sobrevive a las sequías, sino también porque su conversión es más eficiente que la de pastizales y las plantas de hoja ancha.

La generación de biomasa por unidad de agua es en promedio tres veces más alta que en plantas, y cinco veces más que en cactáceas.


EN TIEMPOS DE SEQUIA

Los cactus, y específicamente el nopal, han constituido una fuente de forraje extremadamente útil en tiempos de sequía, primordialmente porque proveen de energía digerible, agua y vitaminas, no sólo para el ganado, sino también han sido usados como forraje para cerdos.

Sin embargo, debe ser combinado con otros alimentos para complementar la dieta diaria de ganado, debido a que el nopal tiene bajos contenidos de proteína, a pesar de ser rica en carbohidratos y calcio.

Ya que crece en tierras severamente degradadas, su uso es importante por su abundancia en áreas donde muy pocos cultivos logran desarrollarse y producir. Se estima que, alrededor del mundo, se cultivan 900 mil hectáreas de nopal para producción de forraje.

Mientras las variedades sin espina necesitan protegerse contra los herbívoros, las variedades más tolerantes al frío con espinas no requieren de tanta protección. Sin embargo, es necesario quemar las espinas antes de poder utilizarlo como forraje para el ganado o retirarlas con equipos y maquinaria.


VENTAJAS:
> Son variadas las utilidades del nopal:

* Como alimento, _mermelada, bebidas alcohólicas, galletas, dulces, nopalitos frescos, jabón, champú y crema.

* Usos del nopal _medicinal (glucosa, colesterol, fibra, obesidad, digestión, etcétera) y agrícola, también puede usarse como colorante.

* El nopal _verdura tradicionalmente ha sido uno de los alimentos de mayor consumo del pueblo mexicano, tanto que en los últimos años se ha incrementado su demanda, principalmente en las áreas urbanas.

* El nopal_ ha cobrado una particular importancia en la medicina por sus propiedades hipoglucemiantes.

Fuente: INE/UAAAN.