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Hay miles de variedades de coronavirus, pero únicamente siete afectan al hombre; cuatro provocan resfriados y tres pueden ser letales.
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En diciembre de 2019 surgió en China el SARS-CoV-2 (COVID-19), un nuevo coronavirus potencialmente letal que provocó una pandemia y crisis internacional. Sin embargo, hay evidencia de que existen desde hace miles de años.

No se les descubrió hasta mediados de los años 60, cuando se aislaron muestras de adultos con resfriado común. Se les nombró así por su forma esférica de la que sobresalen espículas con forma de corona.

“Hay innumerables tipos de coronavirus en murciélagos y pájaros”, asegura Joel Wertheim, profesor asistente de Medicina de la Universidad de California. “No podemos decir cuántos años tienen exactamente pero sí que son inestimablemente viejos. Probablemente han estado en contacto desde que existen los pájaros y los murciélagos y tal vez sean más viejos que ellos”.  

La mayoría afecta a aves, cerdos, gatos, camellos y murciélagos; pero hay siete tipos que pueden infectar al humano, que se conocen como HCoVs.

Los más comunes son cuatro: HCoV-229E, HCoV-OC43, HCoV-NL63 y HCoV-HKU1. Algunos de ellos están presentes en los resfriados junto con los rinovirus. Se encuentran distribuidos por todo el mundo y se estima que la mayoría de la población ya está inmunizada contra ellos.

No obstante, hay tres que surgieron en los últimos 20 años que pueden llegar a ser peligrosos para los humanos. De acuerdo la Organización Mundial de la Salud (OMS), dos de ellos provienen de animales.

SARS-CoV

En noviembre de 2002 se detectó un brote al sur de China de Síndrome Respiratorio Agudo Severo, que infectó a más de 8 mil 400  personas y mató a 800. Se cree que la civeta transmitió el virus a los humanos. Su letalidad fue de 9.6% y la pandemia fue contenida en poco más de seis meses.

MERS-CoV

El Síndrome Respiratorio de Oriente Medio surgió en 2012 y comparte 80% del genoma del SARS-CoV. El virus se extendió por 27 países, infectó a 2 mil 500 personas y mató a 850, por lo que su tasa de letalidad fue de 34.5%. Tuvo poco índice de contagio, lo que redujo su capacidad de diseminación.

SARS-CoV-2

Este virus es el causante de la pandemia de COVID-19 y tiene mayor capacidad de contagio debido a su tiempo de incubación de 14 días, que le da más rango de transmisión presintomática. Sin embargo, su letalidad es menor, entre 2 y 4%, igual que su tasa de mutación, de acuerdo con los datos acumulados de sus más de 850 genomas secuenciados.