Cabo Cañaveral, Florida.- La comandante para el próximo vuelo de un transbordador espacial dijo el viernes que ella y su tripulación apoyan la decisión de la NASA de evitar ciertas reparaciones en las alas, a pesar de la oposición de la mitad del equipo de ingenieros que revisó la nave.
La controversia se debe a la posible degradación de tres de los 44 paneles que cubren las alas del transbordador Discovery y sirven como una barrera térmica al calor producido al regresar a la atmósfera. Esos paneles están hechos de carbono-carbono reforzado, conocido por las siglas RCC.

La tripulación "tiene toda la confianza de que el RCC en el Discovery está listo para protegernos en el regreso a casa", dijo la coronel retirada de la fuerza aérea Pamela Melroy. El transbordador Columbia fue destruido en el 2003 debido precisamente a un agujero en esos paneles.

Melroy manifestó su apoyo al lanzamiento luego de llegar a Houston para la cuenta regresiva, junto con sus seis compañeros. La NASA iniciará la cuenta regresiva el sábado, con miras al despegue la mañana del martes. La misión de dos semanas de duración tiene como fin entregar un nuevo compartimiento presurizado para la estación espacial internacional.

"Hay un tiempo para hablar y la revisión de preparación para el vuelo era el momento de hacerlo. Y hay un tiempo para actuar y estoy feliz de decir que estamos listos y preparados para hacerlo", dijo Melroy.

La astronauta, la segunda mujer en comandar una misión del transbordador, indicó que la revisión previa al vuelo, realizada el jueves, duró 12 horas.

"Confío en que en una discusión de 12 horas se escucharon todas las voces. Todos hablaron sobre cada elemento del vehículo que debía ser discutido", dijo.

El Centro de Ingeniería y Seguridad de la NASA afirma que la misión debe ser suspendida para permitir la realización de más pruebas y quizá reemplazar uno de los tres paneles sospechosos.

Un nuevo método de inspección detectó posibles cuarteaduras bajo la cubierta protectora de esos tres paneles, al parecer un constante problema de degradación que ha dejado perplejos a los expertos.