Nick Longrich, de la universidad de Calgary, y Philip Currie, de la universidad de Alberta, describen a la nueva especie, bautizada como "Hesperonychus elizabethae", en un estudio publicado hoy en Proceedings of the National Academy of Sciences.
Madrid, España.- Un feroz dinosaurio carnívoro menor que un gato, desconocido hasta ahora, coexistió en la era del Cretácico con el gigante Tiranosaurus Rex, según paleontólogos canadienses que acaban de identificar al saurio más pequeño de Norteamérica.

Nick Longrich, de la universidad de Calgary, y Philip Currie, de la universidad de Alberta, describen a la nueva especie, bautizada como "Hesperonychus elizabethae", en un estudio publicado hoy en Proceedings of the National Academy of Sciences.

"El Hesperonychus es en la actualidad el dinosaurio más pequeño conocido en Norteamérica. Su hallazgo sólo enfatiza lo poco que sabemos y abre la posibilidad de que existan otros incluso más pequeños que esperan a ser descubiertos", según Longrich.

Este descubrimiento permite a los paleontólogos "rediseñar" el mapa del ecosistema en Norteamérica en pleno auge de la era de los dinosaurios hace 75 millones de años.

El dinosaurio pesaba unos dos kilos, medía 50 centímetros de alto y se parecía a una versión en miniatura de su pariente el bípedo Velociraptor, un temido depredador que alcanzó la fama en la película "Parque Jurásico", de Steven Spielberg, según los científicos.

Se desplazaba sobre dos patas y tenía garras como cuchillas y una garra en forma de hoz en su segundo dedo. Era de constitución delgada y su cabeza también era pequeña, aunque poseía dientes muy afilados.

Probablemente cazaba y comía todo lo que le permitía su pequeño tamaño, como insectos, mamíferos, anfibios e incluso crías de dinosaurios, dijo Longrich.

Según los paleontólogos, el "Hesperonychus" posiblemente pasaba la mayor parte de su tiempo buscando alimentos en las marismas y bosques que poblaban la zona a finales del Cretácico.

Sus restos fosilizados fueron encontrados en 1982 en varios lugares, entre ellos el Dinosaur Provincial Park situado en el valle de Red Deer River en Alberta, en el oeste de Canadá, explicó a Efe Longrich.

Pero no fueron objeto de estudio hasta 25 años después, cuando Longrich vio un espécimen en la Universidad de Alberta en 2007 y él y Currie centraron sus estudios en las garras fosilizadas y en la pelvis, que estaba muy bien conservada, para hacer una descripción.

Hasta entonces, se creía que las garras pertenecían a dinosaurios jóvenes debido a su pequeño tamaño, "pero cuando analizamos la pelvis comprobamos que los huesos de la cadera estaban fusionados, algo que sólo es posible cuando un animal ha completado su crecimiento", dijo Longrich.

"Es posible que el Hesperonychus viviera en otras partes de Norteamérica, pero no disponemos de fósiles", explicó Longrich a Efe.

El dinosaurio pertenece a la especie de los Dromaeosaurios, que incluye al Velociraptor, y al subgrupo de los Microraptor, que vivieron en China hace entre 120 y 125 millones de años.

Con su descubrimiento se extiende en 45 millones de años la presencia de este subgrupo en la Tierra, señaló el científico.

Longrich y Currie describieron el año pasado al que hasta ahora era el dinosaurio más pequeño de Norteamérica, el Albertonykus borealis, un insectívoro que medía tan sólo 70 centímetros hallado también en Alberta.