Por Sigal Ratner-Arias/AP
Nueva York.-Aunque ni siquiera habían nacido cuando el quinteto original conquistó al mundo entero hace 30 años, los nuevos integrantes del grupo Menudo dicen estar listos para seguir los pasos de Ricky Martin y ya tienen su agenda apretada.
Carlos Olivero, Chris Moy, Emmanuel Vélez Pagán, José Bordonada Collazo y José "Monti" Montañez, todos puertorriqueños de nacimiento u origen, fueron seleccionados tras una cacería nacional de talento documentada por la cadena MTV a través de la serie "Making Menudo" y cuya final se transmitió el martes, cuando se dio a conocer el veredicto.

El miércoles, los jóvenes ofrecieron a la AP su primera entrevista como grupo en los estudios de ABC, donde grabaron un segmento para "Live with Regis and Kelly" que se transmitirá el lunes y marcará su debut en la televisión nacional estadounidense.

Además, antes que finalice el año, participarán en los Desfiles del Día de Acción de Gracias de Macy's y el de Navidad de Disney, y el 18 de diciembre lanzarán un CD con cuatro canciones bajo el sello Epic. Su primer álbum completo saldrá al mercado a principios del 2008.

"¡Wow! Eso es lo que puedo decir", manifestó a la AP Monti, de 18 años, cuya madre era tan fanática del grupo en su juventud que "se montaba en el techo de la casa para ver su mansión", relató entre risas.

"Fue una sorpresa tan grande que ni siquiera lo creímos", añadió. "Es más que un honor ser parte de Menudo. Es leyenda. Es historia... Mi mamá está enchulada (emocionada) con Menudo. Cuando se enteró que quedé, gritó, lloró, saltó, ¡qué no hizo!" Y no es para menos. Bajo la batuta de reconocidos músicos, productores y arreglistas, y de la mano del manager Johnny Wright, quien ha manejado grupos como los Backstreet Boys y 'N SYNC y solistas como Janet Jackson, Justin Timberlake y Britney Spears (en su mejor época), el nuevo Menudo promete "impactar al mundo", dice José, de 15 años.

"Estamos marcando historia en los corazones de las personas y en la música", afirmó. "Tenemos unos zapatos súper inmensos que llenar y lo vamos a hacer con pasión, lo vamos a lograr".

Con audiciones en Miami, Los Angeles, Dallas y Nueva York, Epic Records y las cadenas MTV y MTV Tr3s comenzaron su búsqueda del nuevo Menudo a principios de año.

Los interesados, que debían cantar, bailar, ser latinos bilingües y tener entre 13 y 19 años de edad, interpretaron un tema de una lista preseleccionada y los menores de 18 años debieron ir acompañados por un representante legal que tuvo que firmar una autorización.

Miles audicionaron, pero sólo 15 quedaron, y "Making Menudo" detalló en 10 episodios la travesía que llevó a la selección de los cinco integrantes que vemos hoy, y que incluyó un intenso programa de entrenamiento bajo la supervisión de Wright, el compositor y director musical David Coury (Backstreet Boys, NSYNC, Leona Lewis) y un equipo de coreógrafos.

Cada semana, los concursantes tuvieron que aprender en 72 horas una nueva canción, con sus arreglos y coreografías, e interpretarla en vivo frente a un público. Wright y su equipo juzgaban entonces su desempeño.

"Fue una experiencia increíble", afirmó Emmanuel, de 16 años, con una pierna enyesada tras caerse durante una práctica de basquetbol, parte de su entrenamiento físico "para ponerme en forma para las chicas", bromeó durante el segmento de "Live with Regis and Kelly".

Al enterarse que eran los ganadores hace un par de meses, pues el programa se grabó con anticipación, "empezamos a celebrar gritando", relató.

El cambio de vida ha sido duro (tres tuvieron que dejar la escuela y ahora estudian con tutores), pero los cinco coinciden en que más que sus largas jornadas de trabajo, viajes, ensayos y grabaciones, "lo más difícil es no ver a nuestras familias", indicó Carlos, 18 años, nacido en Chicago de padres mexicano y puertorriqueño.

"Si no tuviéramos la pasión y el amor por lo que hacemos, no podríamos sobrevivir", añadió Monti.

¿Quién será el próximo Ricky Martin? "¡Los cinco!", exclamaron todos casi al unísono. "Los cinco cantamos, cada uno con un estilo diferente", explicó Emmanuel. "Carlos es como el más urbano, José es más pop, Chris más R&B, yo soy más de reggaetón".

En cuanto a si mantendrán la esencia del grupo boricua más famoso del todos los tiempos, más allá de ser cinco y de usar el logotipo de Menudo original:

"Prácticamente cambiamos todo el estilo (musical)", ajustándose a los gustos de hoy, reconoció José, "pero tenemos los pies sobre la tierra y todos somos puertorriqueños, todos somos latinos".

Nacido en Puerto Rico en 1977, Menudo grabó 35 discos y vendió más de 40 millones de discos en todo el mundo. Aún mantiene un récord por haber llenado el Radio City Music Hall de Nueva York 13 noches consecutivas.