Rolando Franco/ Vanguardia
Saltillo, Coah.- La Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica o EPOC es un padecimiento respiratorio altamente incapacitante que puede llegar a ser mortal y que afecta en el mundo a más de 600 millones de personas; ocupa el cuarto lugar de mortalidad junto con el sida.
El 7.8 por ciento de la población mayor de 40 años en México padece EPOC y ésta es la sexta causa de muerte en nuestro país, por su severidad y por ser una enfermedad poco conocida y mal diagnosticada se instauró el Día Mundial del EPOC para crear conciencia en la gente, el cual se lleva a cabo cada 14 de noviembre, aunque hoy se celebra el Día Internacional del Cáncer de Pulmón.

En Coahuila, reveló el subsecretario de Salud en el estado, Francisco Elizalde Herrera, además de los fumadores, la enfermedad es muy común entre la gente del campo que todavía acostumbra cocinar con leña, pero también es un padecimiento frecuente entre los mineros.

"De ahí que la mayor incidencia de EPOC en Coahuila se registre en la Región Carbonífera, donde por mucho el número de personas con esta enfermedad es superior al del resto de las regiones del Estado", precisó.

Este problema respiratorio se presenta principalmente en dos grupos de la población: fumadores con el 90 por ciento de los casos y personas que cocinan con leña, siendo en ambos casos más mujeres que hombres las afectadas, al parecer, por una predisposición genética.

La Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica es un proceso lentamente progresivo, que se caracteriza por la presencia de obstrucción crónica y no totalmente reversible al flujo aéreo o sistema pulmonar.

Aunque el tabaco es el principal factor de riesgo (el 90% de los pacientes con EPOC son fumadores), sólo el 20% de los fumadores desarrolla una EPOC y un 10% no son fumadores, por lo que también hay que tener en cuenta factores genéticos y ambientales (exposición laboral, contaminación atmosférica y/o doméstica).

El término engloba la bronquitis crónica y el enfisema pulmonar. La bronquitis crónica se define por criterios clínicos: tos y expectoración durante más de tres meses al año y durante más de dos años consecutivos, siempre que se hayan descartado otras causas.

El enfisema pulmonar se define por criterios anatomopatológicos: agrandamiento permanente de los espacios aéreos dístales a los bronquiolos terminales, con destrucción de la pared alveolar y sin fibrosis manifiesta.

En un estudio epidemiológico desarrollado recientemente, se observó que el 9.1% de la población entre 40 y 69 años padece EPOC, llegando al 40% en el grupo de fumadores que consumen más de 30 cigarrillos al día entre 60 y 69 años y sólo el 22% de los identificados como tales habían sido diagnosticados previamente.

Con frecuencia, la EPOC es diagnosticada equivocadamente como asma o no es diagnosticada en sus etapas leves y moderadas por ser una enfermedad que generalmente se manifiesta después de los 40 años.

Los síntomas son atribuidos inicialmente a la edad, por lo que los pacientes no se atienden hasta que los síntomas son severos.

El diagnóstico de la EPOC se basa en una evaluación de los factores de riesgo, como el hábito de fumar y la exposición a la contaminación ambiental.



FACTORES DE RIESGO
> Factores comúnmente asociados a una EPOC son: * Factores ambientales: Dieta, polución atmosférica, infecciones respiratorias durante la infancia...
* Factores genéticos: Sexo (varones), raza (caucásica), bajo peso al nacer, hiperreactividad bronquial, genes específicos (deficiencia de alfa-1 antitripsina)...
* Hiperreactividad bronquial.
* La Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica es un desorden respiratorio crónico que comprende a la bronquitis crónica y al enfisema pulmonar, y está caracterizado por exacerbaciones definidas como:
* Limitación en el flujo de aire.
* Deficiencia respiratoria (disnea).
* Jadeo y tos.
* Un incremento en la producción de moco.

Estos factores pueden restringir la habilidad del paciente para llevar a cabo sus actividades normales diarias y disminuir de este modo su calidad de vida.


> Causas de la EPOC

El tabaquismo es el factor de riesgo predominante para la EPOC, ya que concentra al 80 y 90% de estos factores. Con base en datos poblacionales es posible ver que el hábito de fumar ha incrementado dramáticamente los niveles de enfermedad y de muerte asociados con la EPOC.

También la población expuesta a la contaminación ambiental y a la contaminación que resulta del uso de estufas de leña y carbón corre un gran riesgo.


DIFERENCIAS ENTRE LA EPOC Y EL ASMA
> Es importante distinguir a la EPOC del asma, de modo que cada una de ellas responda con mayor efectividad a los diferentes tratamientos.

El asma se manifiesta en los pacientes a temprana edad, mientras que los pacientes con EPOC tienden a ser mayores de 40 años.

No existe una relación directa entre el asma y fumar, mientras que la EPOC está fuertemente asociada con el tabaquismo.

La disnea o insuficiencia respiratoria es más común en la EPOC que en el asma.

Los síntomas de la EPOC son progresivos y se hacen más severos con la edad, mientras que los síntomas del asma son cíclicos y se estabilizan con el tiempo.

Mientras que la inflamación es central en el asma, su papel en la EPOC es mucho menos claro.

El paso fundamental en el tratamiento de la EPOC es eliminar o reducir notablemente la irritación pulmonar. Los irritantes más comúnes que contribuyen a la progresión de la EPOC son el tabaquismo y la contaminación ambiental. La exposición a ambos factores debe ser reducida o eliminada.

Sólo el dejar de fumar (y terapia de oxígeno en algunos casos avanzados de la EPOC) puede reducir la mortalidad.

Además de evitar estos factores de riesgo, existen tratamientos farmacéuticos para auxiliar en el tratamiento de la EPOC y manejar algunos de sus síntomas comunes. Estos tratamientos incluyen a los broncodilatadores, los corticosteroides y los productos combinados.