Justin Verlander/ AP
El serpentinero está teniendo mejores números que en sus inicios

Esta historia se ha repetido infinitamente durante los últimos nueve meses, pero todavía hay algo que parece lo suficientemente surrealista como para repetir una vez más: hace cuatro años, Justin Verlander aparentemente lo había golpeado duramente el "declive" de su carrera, y el consiguiente "otoño" parecía tal vez solo una cuestión de tiempo. Su trigésimo cumpleaños había llegado y se había ido, su bola rápida comenzaba a fallarle, y la única categoría en la que lideraba la liga era en carreras permitidas. Dos temporadas más tarde, por supuesto, había agarrado esa narración y la había girado completamente. En lugar de ser un lanzador que se deterioró después de su primera década en las Grandes Ligas, se convirtió en uno que encontró e hizo posibles ajustes para seguir jugando cerca de su máximo.

 Luego, sin embargo, sucedió algo más. En septiembre pasado, fue cambiado a Houston, y sufrió otro cambio. Verlander fue aún mejor. Ahora, a los 35 años, él es el mejor que ha sido alguna vez, y posiblemente uno de los mejores que hemos visto.

Esa última parte suena como una ridícula exageración. Es obvio que Verlander está haciendo algo especial aquí, claro. Pero suficiente para que su ejecución actual sea una de las actuaciones más notables de lanzadores en la historia. 

LAS REGLAS BÁSICAS

Verlander aún no ha lanzado una temporada completa con los Astros, pero su cuerpo de trabajo todavía es lo suficientemente grande como para sacar conclusiones cómodamente. Desde que fue intercambiado el año pasado, lanzó 121 entradas para la temporada regular. También tuvo 36 entradas de excelente desempeño en la postemporada, a un nivel bastante similar a lo que ha hecho durante el resto de su tiempo en Houston, pero los playoffs son un juego de pelota diferente, particularmente cuando se trata de hacer comparaciones históricas. Para los propósitos de este ejercicio, entonces, nos enfocaremos solo en su trabajo de temporada regular.

Hoy en día, 121 entradas equivalen a casi tres cuartas partes de la carga de trabajo promedio del lanzador abridor durante una temporada completa. Así que vamos a comparar los números Verlander de 2017-18 en Houston con otras temporadas individuales, en un intento por ver lo que podríamos estar mirando si puede mantener esto por el equivalente de un año completo. No es una comparación perfecta, tomando el tramo de temporada de Verlander frente a las actuaciones de un año en toda la historia, pero funciona bastante bien, así que vamos a seguir adelante.

BUSCANDO UN PARTIDO DE HOY

La primera pregunta que debemos hacer aquí es cómo Verlander encaja con todos los demás lanzadores hoy. La respuesta: no lo hace, en realidad, porque ha sido así mucho mejor que todos sus compañeros. Desde que fue intercambiado a Houston, Verlander publicó una efectividad de 1.19; ningún otro titular ha publicado una cifra por debajo de 1.50 en ese período de tiempo, y solo otro (Corey Kluber) ha publicado una por debajo de 2.00. Nadie ha obstaculizado más a los bateadores, con un porcentaje de embasamiento contrario de .202. Y si estar a bordo contra él ha sido difícil, llegar a home ha sido casi imposible: Verlander tiene un índice de izquierda-en-base del 93%, que es el mejor en el béisbol y lo convierte en uno de los tres lanzadores con un número por encima del 85% ahí. Detrás de esos resultados está el hecho de que nadie tiene una brecha más alta entre sus porcentajes de ponches y bases por bolas: el diferencial de 28 puntos porcentuales de Verlander lo sitúa justo por encima de los nombres que han ocupado el primer lugar de la lista en los últimos años, Max Scherzer y Chris Sale. Entonces, mientras Verlander no conduce en absoluto cada categoría estadística, lidera en muchos de los más importantes, y con frecuencia por un margen considerable.

Justin Verlander en Houston./ AP

El veredicto: no hay otro lanzador abridor en este momento, de ninguna edad, que se compare con Verlander.

OMPROBACIÓN DE OTRO LANZADOR QUE DESBLOQUEÓ ESTE TIPO DE ACTUACIÓN EN SUS TREINTAS

Abramos la discusión a la historia, entonces, pero enfóquese en los lanzadores que podrían encajar en este arco de carrera. En otras palabras, los jugadores que tomaron carreras exitosas y se nivelaron en una verdadera locura de dominación después de cumplir 30 años. Sin siquiera mirar números, esa oración probablemente te haga pensar que tienes una respuesta aquí. Probablemente estés pensando, oh, Randy Johnson, cuando firmó con los Diamondbacks en 1998 . Y esa es una muy buena respuesta, si no, quizás, tambiénbueno de uno. Después de todo, Johnson ganó el premio Cy Young en cada una de sus primeras cuatro temporadas en Arizona. Eso sería un tramo salvaje para cualquier lanzador, pero recuerde, Johnson tenía 35 años cuando comenzaron esas cuatro temporadas. Lideró el béisbol en ponches cada año durante ese tiempo, y durante tres de esas cuatro temporadas, también fue el líder en efectividad y lanzamientos independientes, todo en contra de las ofensivas de alto octanaje de la época, nada menos.

Johnson fue, en una palabra, absurdo. Entonces, ¿cómo podría Verlander posiblemente acumularse? Una de las mejores medidas para comparar pitchers entre generaciones es ERA +, que toma la efectividad de un jugador y se ajusta a factores como el entorno del estadio y la calidad de sus oponentes y luego lo compara con el promedio de la liga, que siempre se establece en 100. El lanzador con, digamos, 150 ERA + es uno que fue 50% mejor que el promedio durante el tiempo que lanzó. La efectividad de Johnson en esos cuatro años fue de 187. Su efectividad más alta en una sola temporada en ese momento fue de 195, lo que significa que fue casi el doble que el lanzador promedio de la liga de su época. Ridículo.

En cuanto a Verlander? Su ERA + es 329. Ha sido más de tres veces mejor .

Piensa en los otros lanzadores que han tenido algunas de las mejores actuaciones en la treintena y más allá (nombres como Roger Clemens, Curt Schilling, Warren Spahn) y se topan con la misma pared. No solo sus divisiones no son tan extremas en comparación con su desempeño anterior como ha sucedido con Verlander, sus puntos más altos no han sido tan altos. Cada uno publicó su ERA + más alta en una sola temporada en sus treintas (o, para Clemens, sus cuarenta), pero sus números allí fueron 226, 159 y 188, respectivamente. Todos son notablemente, históricamente buenos. Ninguno de ellos se acerca siquiera al 329 de Verlander.

Una medida como ERA + no puede dar cuenta de todo, por supuesto; hay más para evaluar el pitcheo que simplemente analizar una versión del número de carreras permitidas, sin importar cuán ajustada y completa sea esa versión. Pero en términos de una cifra que le permite comparar a través de décadas y entornos de puntuación, es difícil pedir algo mejor, y es imposible encontrar a alguien aquí que se compare remotamente con Verlander.  

OTRO CHICO PARA LANZAR COMO ESTE PASADO 30, PUNTO

De acuerdo, entonces no hay nadie que haya estallado como Verlander en sus treintas. En su lugar, veamos a cualquier lanzador abridor que haya jugado así en sus treintas, digamos, todos los que hayan registrado un ERA + superior a 205 a los 30 años o más. Eso te da esto:  

¡Es un club exclusivo! Y, sin embargo, aún podría argumentar razonablemente que la carrera actual de Verlander es la mejor de todas. De nuevo, ERA + es algo unidimensional como una vara de medir, pero Verlander permanece tan notablemente por encima de todos los demás que parece un poco tonto incluso hurgar en las pequeñas brechas en los otros números aquí. La mejor comparación que puedes hacerle es con Bob Gibson en 1968, lo que es ridículo, sobre cualquier persona, considerando que Gibson fue la vanguardia de un año de pitcheo tan dominante que la liga tuvo que cambiar literalmente el juego. para acomodarlo Su 1968 fue quizás la actuación más impresionante de la era de la pelota en vivo. Ahora mismo, sin embargo? Verlander se destaca de sus compañeros de una manera que no es solo similar, sino estadísticamente mayor.

CUALQUIER LANZADOR ABRIDOR, ALGUNA VEZ

Verlander no tiene pares exactos en su grupo de edad, entonces, en cualquier punto de la historia. Probemos comparándolo con todos los lanzadores abridores, ¿alguna vez alguien ha sido tan efectivo en la prevención de carreras, en relación con su época y entorno?

Nop.

Gibson en 1968 es una de las pocas temporadas para un lanzador con un ERA + por encima de 250. Los otros forman una cápsula de algunas de las mejores actuaciones absolutas en la historia del béisbol, si no las mejores. Y Verlander sigue sentado en la cima, más efectivo para mantener carreras a raya que cualquier lanzador abridor nunca antes.  

CUALQUIER LANZADOR , ALGUNA VEZ

Hagamos algo un poco salvaje, entonces. Si es tan difícil encontrar una comparación entre los lanzadores abridores, ¿por qué no abrirlo a un relevista? ¿Cómo se compara la carrera reciente de Verlander con, digamos, el primer Mariano Rivera?

Es naturalmente más complicado hacer una comparación justa aquí, por supuesto, pero solo para jugar, veamos algunos de los mismos números que hemos estado usando durante todo el proceso. A través de 137 entradas en 2008 y 2009, Rivera fue esencialmente imposible de enfrentar. Este fue el tramo más impresionante del cerrador en términos de cierre de puntaje, con un porcentaje de ponches-bases por bolas superior a 8.0 y un ERA + de ... 287. Una carrera realmente impresionante por el relevista más dominante del béisbol, y aún se puede asegurar que Verlander ha sido mejor

Por supuesto, el ERA + más alto no garantiza automáticamente el mejor rendimiento de pitcheo (ni el más poderoso, ni el más estéticamente agradable, ni el más impresionante) y todavía hay mucho espacio para debatir todo eso. Ser el lanzador con la trayectoria más impresionante de evitar anotaciones en el contexto de su entorno no tiene que ser lo mismo que ser el lanzador que es el mejor . Los gráficos anteriores no capturan la magia del control deslizante mejorado de Verlander, o el control de Greg Maddux, o la arrogancia de Pedro Martínez. Y, sí, es importante recordar que Verlander aún no ha mostrado una temporada completa de esto, y mucho menos varias temporadas. Pero el hecho de que puedes jugar a este juego de números en absoluto, que incluso tiene sentido comenzar preguntarse si la temporada de Verlander podría estar en algún lugar de la conversación de los mejores aquí, es una prueba de lo loca que ha sido esta actuación.