Esther Adhiambo, de 18 años, centro, quien tendrá que comenzar su último año de escuela secundaria, se une a otros estudiantes que estudian en una clase de revisión en un centro comunitario en Nairobi, Kenia/The New York Times
Los expertos en educación creen que Kenia es el único país que ha dado por perdido todo el año escolar y ordenó a los estudiantes que vuelvan a empezar

Abdi Latif Dahir

NAIROBI, Kenia — Se suponía que este iba a ser un año de finales y nuevos comienzos para Esther Adhiambo. Esperaba terminar el bachillerato, matricularse en la universidad y conseguir un trabajo para ayudar a su madre soltera, quien dirige un pequeño negocio de sastrería en Mathare, un barrio popular de Nairobi.

En cambio, para Adhiambo y otros estudiantes kenianos, el 2020 se está convirtiendo en el año que desapareció. Los funcionarios de educación anunciaron en julio que se cancelaría el año académico y harían que los estudiantes lo repitieran. No está previsto que inicien clases sino hasta enero, cuando habitualmente comienza el año escolar en Kenia.

Los expertos en educación creen que Kenia es el único país que ha dado por perdido todo el año escolar y ordenó a los estudiantes que vuelvan a empezar.

“Es una gran pérdida y es muy triste”, dijo Adhiambo, de 18 años, quien quiere obtener un título y trabajar en los medios de comunicación para ayudar a mantener a sus siete hermanos. “Esta pandemia ha destruido todo”.

Después de un debate que duró meses, se tomó la decisión de interrumpir el año académico no solo para proteger a los profesores y a los estudiantes del coronavirus, sino también para abordar los flagrantes problemas de desigualdad que surgieron cuando se suspendieron las clases en marzo, señaló George Magoha, el secretario de Educación. Después del cierre de las escuelas, algunos estudiantes tenían acceso a la tecnología para el aprendizaje a distancia, pero otros no.

No obstante, si bien el objetivo de cancelar todo el año escolar es lograr una igualdad de condiciones, los investigadores afirmaron que esto podría aumentar las brechas ya existentes. Una vez que las escuelas vuelvan a abrir sus puertas, ninguno de los dos grupos de estudiantes estará al mismo nivel ni podrán competir en igualdad de condiciones en los exámenes nacionales, señalaron los expertos en educación de Kenia.

Billian Okoth Ojiwa, quien fundó un centro comunitario donde maestros voluntarios ayudan a los estudiantes a estudiar mientras las escuelas están cerradas, en Nairobi, Kenia/The New York Times

“Es como el día y la noche”, dijo Ken Ramani, economista de la educación y director de comunicaciones de la Universidad Técnica de Kenia, quien ha escrito mucho sobre la educación en ese país.

La decisión de suspender el año académico afecta a más de 90.000 escuelas y a más de 18 millones de estudiantes desde el preescolar hasta el bachillerato, incluyendo 150.000 más en los campos de refugiados, según el Ministerio de Educación. También se han aplazado los exámenes nacionales que suelen hacer los estudiantes en su último año de primaria y bachillerato, y no habrá admisión de estudiantes de nuevo ingreso en 2021.

Las universidades e institutos también han cerrado las clases presenciales hasta enero de 2021, pero pueden continuar con la enseñanza virtual y las graduaciones.

Kenia, al igual que otros países, ha luchado para evitar que el coronavirus se propague y al mismo tiempo mantener las escuelas y la economía en funcionamiento. Después de que las restricciones estrictas mantuvieron el recuento de casos en un nivel bajo, el país relajó las limitaciones de movilidad y en el último mes han presenciado un aumento considerable en los casos. El gobierno ha informado de 23.873 contagios y 391 muertes, pero puede ser un recuento demasiado bajo debido a la falta de acceso a pruebas masivas.

Cuando el gobierno cerró las escuelas en marzo, implementó clases a distancia transmitidas por radio, televisión y videos publicados en YouTube. Sin embargo, para la gran mayoría de los estudiantes, muchos de ellos de hogares pobres y rurales, el aprendizaje a distancia no era una opción. No tenían acceso a televisión, computadoras portátiles, internet o incluso a la electricidad necesaria para el funcionamiento de esos aparatos.

Esta era la realidad a la que se enfrentaba Johnian Njue, de 17 años, un alumno de bachillerato que vive en Nairobi pero que asiste a un internado público en el condado de Kwale, en el sureste de Kenia. Johnian fue criado por una madre soltera en el barrio de Mathare y asistía a la escuela con una beca por jugar rugby.

Mutheu Kasanga, presidente de la Asociación de Escuelas Privadas de Kenia, en Nairobi, Kenia, 30 de julio de 2020/The New York Times

En su casa, con suministro eléctrico irregular y sin teléfono, libros de texto o internet, dijo que había recibido poca o nula instrucción de sus maestros y que no había podido acceder a las clases a distancia.

Su experiencia no se parece a la de Verisiah Kambale de 11 años.

Desde marzo, Verisiah, alumna de quinto grado de la escuela privada Makini de Nairobi, ha tomado sus clases, incluidas las de matemáticas, ciencias e incluso educación física, a través de videos en vivo. Interactúa con sus maestros y también ha podido hablar con sus compañeros de clase durante los recesos.

Después de la escuela, toma clases en línea de teoría musical y clarinete. Ella y su hermano cuentan con el apoyo de sus padres, que trabajan desde casa.

Incluso después de que el gobierno canceló el resto del año escolar, algunas escuelas privadas siguieron impartiendo clases en línea y cobrando la colegiatura. Esto les ha ayudado a mantenerse a flote y a pagar el alquiler y los sueldos de decenas de miles de maestros, cocineros, bibliotecarios y técnicos de laboratorio, afirmó Mutheu Kasanga, presidenta de la Asociación de Escuelas Privadas de Kenia.

Al menos 124 escuelas privadas se enfrentan al cierre debido a las limitaciones financieras que ha ocasionado la pandemia.

Kasanga aseguró que está consciente de que la pandemia ha puesto de manifiesto una “brecha digital” que se basa estrictamente en la situación socioeconómica de los padres pero, en vez de eliminar todo el año escolar (una medida que describió como “un castigo para los niños” a causa del brote), dijo que los funcionarios de educación debieron invertir en soluciones prácticas para mantener a los niños en la escuela, como dar prioridad a la conectividad a internet en zonas remotas.

Johnian Njue, de 17 años, que no pudo acceder a clases remotas cuando las escuelas cerraron porque su casa no tiene internet y la electricidad es irregular/The New York Times

“Como país, necesitábamos solidarizarnos con nuestra gente pobre y asegurarnos de que todos los hogares puedan ocuparse de la educación de sus hijos”, afirmó. Al no hacerlo, añadió, “hemos fracasado como país”.

Susannah Hares, codirectora del programa de educación global del Centro para el Desarrollo Global, un grupo de investigación, dijo que la decisión de mantener las escuelas cerradas hasta enero era “comprensible” porque las aulas de los planteles públicos están abarrotadas y muchos carecen de infraestructura para el lavado de manos.

No obstante, dijo que “es probable que la medida sea devastadora para los niños” porque los pobres estarán en desventaja y algunos no regresarán cuando las escuelas vuelvan a abrirse. Además, pronosticó que habrá más embarazos adolescentes y, sin los programas de alimentación escolar, más hambruna.

El gobierno de Kenia reconoció los desafíos inherentes al cierre de las escuelas, incluido el acceso desigual a las plataformas de aprendizaje, un posible aumento de la violencia doméstica contra los niños y la probabilidad de que aumenten las tasas de deserción escolar.

Magoha aseguró la semana pasada que el ministerio lanzará un programa comunitario que reunirá a los maestros con estudiantes que no tienen acceso a la educación.

No obstante, algunos padres que tienen a sus hijos en escuelas privadas no esperan que el gobierno reabra las escuelas el próximo año. Algunos están considerando la posibilidad de trasladar a sus hijos a escuelas inglesas, francesas u otras instituciones privadas extranjeras en Kenia, que todavía planean aplicar a sus estudiantes exámenes estandarizados en el extranjero al final de este año académico. Los alumnos que aprueben esos exámenes podrán pasar al siguiente grado, mientras que los estudiantes que debían hacer los exámenes kenianos (que ahora están cancelados) quedarán rezagados.

Verisiah Kambale, de 11 años, quien ha continuado las clases de su escuela privada a través de Internet, y su hermano menor Joseph Tayo Kambale usan computadoras portátiles en su casa/The New York Times

“En el peor de los casos, cuando llegue enero, ¿qué pasará si el gobierno no está listo para abrir las escuelas?”, preguntó la madre de Verisiah, Serah Joy Malaba. “Hemos pensado en cambiarla a una escuela privada extranjera”, dijo.

Esa no es una opción para estudiantes como Adhiambo que están en escuelas públicas y cuyos padres no pueden pagar los miles de dólares que se cobran anualmente en las escuelas privadas.

c.2020 The New York Times Company

The New York Times

The New York Times es un periódico publicado en la ciudad de Nueva York y cuyo editor es Arthur Gregg Sulzberger, que se distribuye en los Estados Unidos y muchos otros países. Desde su primer Premio Pulitzer, en 1851, hasta 2018, el periódico lo ha ganado 125 veces.​