Pekín, China.- El primer vehículo espacial chino que orbitará alrededor de la Luna, el "Chang E I", será lanzado el próximo 24 de octubre desde la base de Xichang, en la provincia suroccidental de Sichuan, informaron fuentes próximas al programa espacial chino citadas hoy por la prensa estatal.
La fecha ha sido elegida "considerando las condiciones meteorológicas y celestiales", señaló Zhang Qingwei, ministro de la Comisión de Ciencia, Tecnología e Industria de Defensa Nacional, citado por el diario "China Daily".

El "Chang E" -nombre puesto en honor de una diosa china que según la leyenda viajó a la Luna- fotografiará la superficie del satélite y analizará el polvo lunar con avanzadas cámaras y espectrómetros.

El esperado lanzamiento es el primer paso del programa lunar chino, que continuará con el lanzamiento de otro vehículo no tripulado que aterrizará en la Luna, y más tarde, en unos 15 años, con la llegada a nuestro satélite de los primeros astronautas chinos.

El programa espacial chino se inició hace décadas, poco después de que el entonces máximo líder comunista, Mao Zedong, se lamentara de que China no era capaz siquiera de lanzar una patata al cosmos.

La carrera espacial china causa nerviosismo entre vecinos como India y Japón, que también quieren desarrollar sus propios viajes espaciales, o EEUU, que teme que Pekín utilice este programa con fines militares.

Es de destacar que el lanzamiento de la próxima semana será el primero que será abierto a espectadores, después de décadas de secretismo.

Unas 5.000 personas entre representantes del Gobierno, militares, periodistas y turistas asistirán al lanzamiento, según responsables de la agencia de viajes Jinying, que venderá a precios astronómicos las entradas a la base espacial de Xichang.

En esa base se produjo en 1994 uno de los escasos accidentes mortales relacionados con el programa espacial chino, cuando un técnico falleció en la prueba del cohete propulsor "Larga marcha III".

Expertos citados por el diario "South China Morning Post" señalaron hoy que la fecha elegida para el lanzamiento del "Chang E" no es la mejor, ya que el clima de la zona en estos días experimenta la transición de la temporada de lluvias a la seca, lo que hace el tiempo más impredecible.

Sin embargo, el Gobierno chino parece muy interesado en que el lanzamiento se lleve a cabo estos días, para así servir de simbólico colofón al XVII Congreso del Partido Comunista de China, que se celebra esta semana para elegir a los líderes chinos del próximo lustro.