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El núcleo está perdiendo calor más rápido bajo Indonesia que bajo Brasil, y eso está alterando las ondas sísmicas que lo atraviesan

Hay un misterio que se está gestando en el núcleo de La Tierra. Los científicos solo pueden verlo cuando estudian las ondas sísmicas (temblores subterráneos generados por terremotos) que atraviesan el núcleo interno de hierro sólido del planeta . Por alguna razón, las ondas se mueven a través del núcleo significativamente más rápido cuando viajan entre los polos norte y sur que cuando viajan a través del ecuador.

Los investigadores han sabido acerca de esta discrepancia, conocida como anisotropía sísmica, durante décadas, pero no han podido encontrar una explicación que sea consistente con los datos disponibles. Ahora, usando simulaciones por computadora del crecimiento del núcleo durante los últimos mil millones de años, un nuevo estudio en la edición del 3 de junio de Nature Geoscience ofrece una solución que finalmente parece encajar: cada año, poco a poco, el núcleo interno de la Tierra está creciendo en un " patrón "desequilibrado", con nuevos cristales de hierro que se forman más rápidamente en el lado este del núcleo que en el lado oeste.

"El movimiento del hierro líquido en el núcleo externo aleja el calor del núcleo interno, lo que hace que se congele", dijo a WordsSideKick.com el autor principal del estudio, Daniel Frost, sismólogo de la Universidad de California en Berkeley. "Esto significa que el núcleo exterior ha estado recibiendo más calor del lado este [bajo Indonesia] que del oeste [bajo Brasil]".

Para visualizar este crecimiento desequilibrado en el núcleo, imagina un tronco de árbol con anillos de crecimiento que irradian desde un punto central, dijo Frost, pero "el centro de los anillos está desplazado del centro del árbol", de modo que los anillos están más espaciados. en el lado este del árbol y más juntos en el lado oeste.

Una sección transversal del núcleo interno de la Tierra podría verse similar a eso. Sin embargo, este crecimiento asimétrico no significa que el núcleo interno en sí mismo esté deformado o en riesgo de desequilibrarse, dijeron los investigadores.

En promedio, el radio del núcleo interno crece uniformemente alrededor de 0.04 pulgadas (1 milímetro) cada año. La gravedad corrige el crecimiento desequilibrado en el este empujando nuevos cristales hacia el oeste. Allí, los cristales se agrupan en estructuras de celosía que se extienden a lo largo del eje norte-sur del núcleo. Estas estructuras de cristal, alineadas en paralelo con los polos de la Tierra, son superautopistas sísmicas que permiten que las ondas sísmicas viajen más rápidamente en esa dirección, según los modelos del equipo.

¿Qué está causando este desequilibrio en el núcleo interno, de todos modos? Eso es difícil de decir sin mirar todas las otras capas de nuestro planeta, dijo Frost.

"Cada capa de la Tierra está controlada por lo que está arriba e influye en lo que está debajo", dijo. "El núcleo interno se está congelando lentamente fuera del núcleo externo líquido, como una bola de nieve que agrega más capas. El núcleo externo luego se enfría con el manto sobre él, así que preguntarse por qué el núcleo interno está creciendo más rápido en un lado que el otro podría estar haciendo la pregunta de por qué un lado del manto es más frío que el otro ".

Las placas tectónicas podrían ser parcialmente culpables, dijo Frost. A medida que las placas tectónicas frías se sumergen profundamente por debajo de la superficie de la Tierra en las zonas de subducción (lugares donde una placa se hunde debajo de otra), enfrían el manto que se encuentra debajo. Sin embargo, si el enfriamiento del manto podría afectar el núcleo interno sigue siendo un tema de debate, dijo Frost.

Igualmente desconcertante es si el enfriamiento desequilibrado en el núcleo podría estar afectando el campo magnético de la Tierra . El campo magnético de hoy en día es impulsado por el movimiento del hierro líquido en el núcleo exterior; El movimiento de este líquido es impulsado a su vez por la pérdida de calor del núcleo interno. Si el núcleo interno está perdiendo más calor en el este que en el oeste, entonces el núcleo externo también se moverá más en el este, dijo Frost.